Cómo una familia sefardita inmigrante hizo su hogar en Nueva York

Fui un primogénito en 1943 y, en la tradición sefardí, fue nombrado David después del padre vivo de mi padre. Mi segundo nombre, sin embargo, vino de la querida hermana Lee de mi madre, a quien nunca conocí porque, como me dijo mamá, murió joven de un corazón roto.

Mamá era la segunda más joven en una familia que emigró de Rhodes alrededor del tiempo de la Primera Guerra Mundial. Eventualmente habría seis niñas y un niño en la rama materna de mi familia. La tía Lee era el misterio. ¿Cómo se puede morir de un corazón roto?

La familia de papá emigró de Turquía hacia 1920, pero un primo que investigaba los archivos de la isla Ellis descubrió que los padres de papá (y cualquier documento relacionado con el bebé papá) tenían documentos griegos. ¿Quién sabe?

Lo que sé es que soy 100% sefardí y no enfrenté ninguno de los problemas que la sefardita Arielle Calvo de cuarta generación describió en su artículo para el Adelante. Eramos de primera generación, vivíamos en una burbuja sefardí en Sheepshead Bay y no teníamos mucho contacto con judíos extraños (Ashkenazi). Nuestros vecinos judíos fueron llamados Gormezano, Eskenazi, Mordeau, Sedaka, Russo, Karo y Magrisso.

Mi abuelo, que había sido acogido por un rabino en Estambul cuando murió su madre, adquirió un conocimiento razonable sobre el ritual y la práctica sefardí. Cuando vino a Estados Unidos, se convirtió en un rabino (no ordenado) de una pequeña congregación que finalmente se mudó a Brooklyn. Dirigió esta congregación hasta su muerte en 1953, alrededor de los 53 años.

La modesta foto de camafeo ovalada de tía Lee nos siguió en 1950 desde nuestra pequeña casa de dos familias en Sephardic Sheepshead Bay, que compartimos con mis abuelos y cinco tíos y tías, hasta una modesta casa a un año luz de distancia (diez millas, pero casi no sefardíes) en Howard Beach. A pesar de nuestra emigración a Howard Beach, mantuvimos nuestra cultura sefardí incluso como minoría en nuestra shul asquenazí, el Howard Beach Jewish Center, e incluso convertimos a algunos de nuestros judíos askenazis a nuestra cultura sefardí.

Mi madre fue voluntaria principal de lo que se convirtió en el centro de la vida judía sefardí en el área metropolitana de Nueva York, el Hogar Sefardí para los Ancianos en Brooklyn, ubicado en la costa de Brooklyn a lo largo de la entrada al puerto de Nueva York. Los barcos que habían llevado a mis abuelos, a mi padre y a miles de judíos sefardíes a América habían navegado más allá de la ubicación donde muchos de ellos eventualmente residirían. Los cuatro de mis abuelos terminaron sus días en esa instalación diseñada y operada para apoyar y mantener la cultura sefardí de sus residentes.

Mi tía Lee nunca vivió para ver a sus cinco hermanas y un hermano, ni a sus futuros sobrinos y sobrinas, moverse hacia arriba y atravesar la sociedad estadounidense. Ella murió de un corazón roto, y cuando tenía unos 10 años, mamá finalmente me contó la mayor parte de la historia que pudo permitirse relatar.

Supongo que fue durante la Segunda Guerra Mundial que la tía Lee y un joven judío alemán asquenazí se enamoraron, lo suficiente para querer casarse. Pero los padres de este joven no querían que su hijo se casara con una persona «de color», mi tía Lee, a quien no creerían que fuera judía. Él obedeció las órdenes de sus padres.

La tía Lee estaba irreparablemente destrozada. Mamá dijo que la tía Lee simplemente dejó de comer. Ella murió antes de que yo pudiera verla, o ella podría conocerme.

Ese pequeño retrato en camafeo de la tía Lee con marco de bronce vive con nosotros, hasta el día de hoy, en un estante en nuestra habitación familiar. Se queda con nosotros como un recordatorio, entre muchas otras cosas, de lo que la ignorancia y el racismo pueden hacerle al corazón.

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