martes, octubre 27, 2020

Cómo una startup israelí cambió el panorama global de la seguridad cibernética

En el pico de la crisis del coronavirus, con empresas de todo el mundo paralizadas, la empresa israelí de seguridad de aplicaciones Checkmarx logró una salida masiva de 1.200 millones de dólares y mantuvo su independencia en el proceso. Los ejecutivos de la compañía, Maty Siman y Emmanuel Benzaquen.

En marzo de este año, cuando la primera ola del nuevo coronavirus se extendió por todo el mundo, la empresa israelí de seguridad de aplicaciones Checkmarx aseguró una adquisición de 1.200 millones de dólares de manos de la firma de capital privado Hellman and Friedman. El fundador y CTO de la compañía, Maty Siman, y el CEO, Emmanuel Benzaquen, sabían que habían superado un hito importante, pero ya están mirando hacia sus próximos objetivos.

Catorce años antes, cuando los dos fundaron la empresa, Siman, que entonces tenía 27 años, era un ex soldado de la unidad de computadoras y redes Mamram de las Fuerzas de Defensa de Israel; ex empleado de la Oficina del Primer Ministro; y un programador de computadoras. A él se unió Benzaquen, nacido en Francia, quien había llegado después de años de trabajar en Silicon Valley en California.

“Establecí la empresa en febrero de 2006, en un momento en que los programadores siempre se medían por la cantidad de funciones que insertaban en su producto, pero lo que no se verificaba es si la programación era segura”, recuerda Siman.

“Las comprobaciones de esa época fueron para ver si los productos funcionan, no para ver si son inmunes a la piratería. No había forma de medir su seguridad. Entonces comencé a desarrollar una herramienta que escanea el código y le da un grado de seguridad. Eso brinda la oportunidad de medir su nivel de seguridad y realizar mejoras. Permite a los programadores solucionar problemas antes de que el producto llegue al mercado”, explicó.

El producto principal de Checkmarx cobró vida de esta manera.

La empresa recién fundada lanzó su prueba de seguridad de código y cambió el panorama de la seguridad cibernética para siempre.

“Quería algo que, como programador en mi ‘vida pasada’, quisiera usar yo mismo”, dijo.

Avance rápido hasta 2020, y Checkmarx tiene hoy más de 650 empleados, en Israel y en todo el mundo, unos 1.400 clientes globales y dos salidas detrás de ellos.

Hoy en día, el escáner de código de la compañía se aplica a una variedad de sistemas informáticos y teléfonos inteligentes de organizaciones.

‘Hubo un gran impulso’

Un vistazo a los clientes de Checkmarx revela el verdadero alcance del alcance de esta empresa. Incluyen 10 de las empresas de software más grandes del mundo; cuatro de los bancos estadounidenses más grandes; agencias gubernamentales; militares; y una alta concentración de empresas en la lista Fortune 500. Los clientes se extienden por América del Norte, Europa, Israel y más allá.

“El gobierno federal [de Estados Unidos] actúa como receptor de una solicitud de terceros, y tienen que verificar lo que están recibiendo”, dijo Benzaquen.

La compañía alcanzó el estatus de unicornio este año (un estatus logrado cuando una startup se valora en $ 1 mil millones y más) cuando fue comprada por el fondo de capital privado Hellman and Friedman de Insight Partners. Insight Partners, una firma de capital de riesgo y capital privado que compró Checkmarx por $ 84 millones en 2015 (y aún se reserva una participación minoritaria significativa).

Benzaquen describió el proceso de captación de fondos de inversión en el pico de una crisis global. «Empecé a comprobar lo que había en el mercado y vi que claramente había una gran oportunidad», dijo a JNS. “Pusimos en marcha un proceso flash: contratar a las principales empresas de capital privado del mundo. Nos reunimos con varios de ellos y les dijimos que se tomaran dos semanas para ver nuestra empresa y decidir. Hubo un gran impulso”, dijo. “Para mí, era importante anclar la valoración real junto con la oportunidad de atraer nuevos accionistas. Pulsamos el botón de reinicio».

Un fondo de inversión adicional, TPG, también se unió a la adquisición.

“Esta es la segunda vez que hago esto con Checkmarx. Traje a Insights Partners para una refinanciación completa hace cinco años. Desde entonces, nuestra valuación pasó de $ 84 millones a más de mil millones”, afirmó Benzaquen. La empresa podría haber sido valorada más si no fuera por la pandemia global.

“El día de la puja de los contendientes, el Dow Jones se desplomó un 10 por ciento en un día de operaciones, lo que convirtió al ‘Jueves Negro’, el 12 de marzo, en el cuarto peor día para las acciones. Se sintió como el fin del mundo. No hubo comercio”, recordó.

Y, sin embargo, la oferta llegó. «Esto fortalece nuestro mensaje», dijo.

“Fue una muy buena sensación. Seguimos siendo independientes y tenemos control sobre la dirección futura. Esto es muy diferente de una situación en la que una gran empresa nos compra, es decir, cuando Google compra Waze y ahora es parte de Google. Seguimos siendo totalmente independientes. Esto nos da la oportunidad de construir la empresa sin dejar de ser fieles a nuestra visión. Cuando un fondo de este tamaño invierte, después de 12 días de diligencia debida, más de mil millones de dólares en ti… estás en la cima del mundo. Ahora necesitamos trazar un rumbo para pasar al siguiente nivel».

‘Pone a toda nuestra industria en esteroides’

Una de las razones por las que los productos de Checkmarx son tan valorados es el alcance de la amenaza que representan una serie de piratas informáticos que se dirigen a aplicaciones. “Cuando el pirata informático ingresa a una aplicación, obtiene acceso completo a los datos”, dijo Siman. «Pueden leer toda la información que se supone que es secreta y cambiarla o eliminarla, como si él o ella fuera el administrador de sistemas».

Si los piratas informáticos se dirigen a aplicaciones de teléfonos, pueden obtener acceso a cámaras, micrófonos y ubicaciones de GPS si tienen éxito. La división de investigación de la compañía pudo ingresar al sistema operativo (sistema operativo) de los dispositivos Android en 2019, activar cámaras y micrófonos y secuestrar dispositivos. Reveló responsablemente la infracción a Google y Samsung, creando un revuelo global.

Hasta hace poco, las firmas israelíes de ciberseguridad se especializaban en seguridad de redes, siendo Check Point la ilustración más destacada, dijo Siman. “Pero en los últimos años, ha habido muchas nuevas empresas en el campo de la seguridad de aplicaciones (AppSec). Vimos 10 formados en Israel el año pasado. Se han convertido en líderes mundiales en este ámbito. Es muy agradable ver este desarrollo».

Benzaquen dijo que Israel está «cambiando el panorama de la industria cibernética». Al abordar los desafíos de la industria en la era del coronavirus, dijo que se están produciendo cambios clave.

Las empresas de alta tecnología y cibernética están priorizando sus actividades y adaptándose. La demanda no está disminuyendo, dijo, ya que los clientes entienden que si ahora dependen más de los servicios digitales, deben eliminar los agujeros por los que los piratas informáticos pueden atacar. «A largo plazo, pone a toda nuestra industria en esteroides», dijo.

Al mismo tiempo, dijo Benzaquen, existe mucha incertidumbre y ahora que está claro que el virus está aquí por un período prolongado de tiempo, las empresas están adoptando nuevos e importantes patrones de trabajo.

Las empresas que se encuentran en la etapa inicial de desarrollo enfrentan grandes problemas en la actualidad, ya que no pueden involucrar a los inversores o clientes cara a cara y tienen que hacer todo de forma virtual. Las empresas líderes, por otro lado, están explorando la opción de consolidación, dijo Benzaquen, quien señaló que «sentimos que hay potencial aquí».

La división de investigación de Checkmarx tiene dos centros, el principal en Israel y otro en Portugal, y promueve el deseo de la compañía de «convertir el mundo en un lugar mejor», según Siman. “Nos conectamos con empresas como Google. Apoyamos a las empresas en sus soluciones de seguridad, asegurándonos de que funcionen. Encontramos lagunas de ataque en Amazon Alexa y expusimos cómo se pueden usar para escuchar a escondidas. Hicimos cosas similares en Tinder. Esto nos permite compartir perspectivas con la industria y garantizar que nuestros equipos de investigación de expertos en seguridad sean los mejores del mundo».

Sin embargo, reconocieron los ejecutivos, los ciberatacantes no se duermen en los laureles. “No solo están usando nuevas técnicas, sino que también están escribiendo en nuevos lenguajes y usando nuevas metodologías”, dijo Benzaquen. “El rostro de los ataques está cambiando. Es elástica. Cuanto más software hay, más estímulo tienen los atacantes».

Aun así, a medida que la industria se adapta y Checkmarx transforma la industria global, “el mensaje de nosotros es muy positivo”, afirmó. “El objetivo no es simplemente llegar a mil millones de dólares, o dejar que una empresa más grande nos compre y opere con nuestros productos. Realmente estamos en el corazón de este mercado. Esta es una gran validación de lo que estamos haciendo. Estamos liderando este mercado en la dirección correcta».

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