El astrónomo israelí de Harvard tiene una gravitación inalienable al estudio interestelar

En el 50 aniversario del desembarco lunar del Apolo 11, el astrónomo israelí Avi Loeb desafiante espera con esperanza que la humanidad encuentre otras formas de vida en el universo.

En el último día del curso de Avi Loeb, profesor de astronomía de Harvard para estudiantes de primer año, planteó dos preguntas a la clase.

Si una nave espacial aterrizara en la Tierra y algunos extraterrestres amigables te ofrecieran un boleto de ida para unirse a ellos en el espacio exterior, ¿los aceptarías? Y si tuviera la oportunidad de viajar a un agujero negro sin perspectivas de supervivencia, ¿aceptaría?

La pregunta del agujero negro recibió pocos participantes entre los estudiantes «a menos que fuera su hora final», dijo Loeb, quien preside el departamento de astronomía de Harvard.

Pero para su sorpresa, muchos en la clase «se darían la vuelta con los extraterrestres siempre y cuando pudieran compartirlo en las redes sociales con amigos», recordó.

«Fue muy extraño», dijo. «¿A quién le importan las redes sociales cuando estás rodeado de alienígenas?»

Estas pueden parecer preguntas hipotéticas, pero Loeb está trabajando para acercar los escenarios a la realidad. Un científico reconocido y respetado a nivel mundial que creció en un pequeño moshav (pueblo comunal) cerca de Tel Aviv, Loeb dice que dos objetos interestelares han ingresado a nuestro sistema solar en los últimos cinco años: un meteoro en 2014 y un mucho más grande, con forma de panqueque. Objeto denominado ‘Oumuamua, (hawaiano para «viajero») en 2017. Estos representan las dos primeras veces que la humanidad ha registrado objetos interestelares, afirma, y ​​agregó que objetos similares podrían actuar como buques que transportan vida desde otros sistemas solares hasta el nuestro.

El astrónomo israelí de Harvard tiene una gravitación inalienable al estudio interestelar
Prof. Avi Loeb en su oficina de Harvard. (Rico Tenorio / Times Of Israel)

«Quizás la pregunta científica más importante que se puede hacer es: ‘¿Estamos solos?'», Dijo a The Times of Israel durante una entrevista en la oficina de su campus.

Si la vida se descubriera en otra parte del universo, ya sea primitiva o inteligente, Loeb dijo: “Creo que el efecto en nuestra civilización sería dramático. «Cambiaría nuestra percepción de nuestro lugar en el mundo y conduciría a nuevas áreas de estudio e investigación en casi todo lo que hacemos».

Quizás la pregunta científica más importante que se puede hacer es: «¿Estamos solos?»

Cuando no está sacando a la ciencia con su investigación personal, Loeb lidera y participa en iniciativas de grupos innovadores como Black Hole Initiative, con sede en Harvard, de la que es el director fundador. En abril, los científicos de la iniciativa participaron en el análisis de las primeras imágenes grabadas de un agujero negro, capturadas por el Telescopio Horizon de Eventos y presentadas en la portada de los periódicos de todo el mundo.

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Los científicos revelaron la primera imagen que se hizo de un agujero negro después de reunir datos recopilados por una red de radiotelescopios de todo el mundo. La imagen fue lanzada el 10 de abril de 2019 por Event Horizon Telescope. (Event Horizon Telescope Collaboration / Maunakea Observatories a través de AP)

Estos son días emocionantes para Loeb, sin embargo, se describe a sí mismo como el mismo pensador que siempre ha sido, y se remonta a sus días como un joven israelí que recolecta huevos en una granja y considera una carrera en filosofía. Sin embargo, incluso en aquel entonces, había otra constante en la vida de Loeb: no podía dejar de mirar hacia el cielo.

Mirando hacia arriba, justo fuera de la caja

El cielo era apenas visible en una tarde nublada en mayo, cuando Loeb se sentó a charlar en el Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian.

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Cecilia Payne-Gaposchkin del antiguo Observatorio de Harvard College. (Instituto Smithsonian / Dominio público)

Anteriormente conocido como Harvard College Observatory, los visitantes pasados ​​del centro incluyen a Albert Einstein, quien postuló la existencia de agujeros negros en su teoría de la relatividad de 1916. El salón de té de Einstein conmemora la visita del famoso científico.

Uno de los proyectos actuales del centro es la digitalización de la investigación de voluntarias que investigaron datos astronómicos vitales en los siglos XIX y XX. Incluían a Cecilia Payne-Gaposchkin, quien se convirtió en la primera persona en recibir un doctorado en astronomía de Harvard por descubrir que la atmósfera del sol está compuesta en gran parte de hidrógeno, lo que contradice la visión general de la era.

En general, los científicos no deben temer desafiar el pensamiento general, dijo Loeb, incluso si genera críticas.

«La gente debe tener la mente abierta», dijo. «Me tomó un tiempo [desarrollar] una piel lo suficientemente gruesa… Tengo algunos roles de liderazgo, pero no necesito esa seguridad. Confío en mi instinto. «Nunca he tenido demasiada reacción».

Sin embargo, a veces la investigación de Loeb despierta debates tan intensos como cualquier partido de tenis en las canchas fuera de su oficina. Cuando postuló que Oumuamua, de 100 metros de largo (328 pies), podría ser una sonda alienígena, o escombros espaciales de una civilización extraterrestre, sus colegas respondieron que en su lugar podría ser un cometa. Un nuevo artículo publicado el 1 de julio en la prestigiosa revista Nature Astronomy supone que ‘Oumuamua es un fenómeno puramente natural. Similar a la idea de que Júpiter creó la nube de Oort en el borde de nuestro sistema solar, el asteroide interestelar estaba en un sistema con un planeta gigante de gas orbitando una estrella y la órbita podría haber expulsado’ Oumuamua.

«Como el primer visitante interestelar de nuestro Sistema Solar, ‘Oumuamua ha desafiado muchas de nuestras suposiciones sobre cómo se verían los cuerpos pequeños de otro sistema estelar. «Si bien ‘Oumuamua presenta una serie de preguntas convincentes, hemos demostrado que se puede responder a cada una asumiendo que’ Oumuamua es un objeto natural», escribieron los autores del artículo.

En un correo electrónico de respuesta a The Times of Israel, Loeb escribió que «no hay evidencia científica nueva en este documento», llamándolo «un ensayo de opinión» cuyas conclusiones fueron refutadas por sus publicaciones anteriores en ‘Oumuamua así como por una Universidad de Cornell Papel de Zdènek Sekanina publicado en mayo’.

Una volea separada de ida y vuelta con la opinión científica dominante involucró otro posible objeto interestelar. Esta vez, las cosas llegaron hasta la Casa Blanca y Los Alamos antes de resolverse a satisfacción de Loeb.

Comenzó a principios de este año, cuando Loeb y su asistente de licenciatura en Harvard, Amir Siraj, estaban examinando datos públicos del ejército de los Estados Unidos sobre los impactos de meteoritos en todo el mundo durante los últimos 30 años. Uno en particular llamó su atención: un objeto de un metro de longitud (3,28 pies) que se quemó sobre Papúa Nueva Guinea el 8 de enero de 2014.

A 60 kilómetros por segundo (37 millas), viajaba lo suficientemente rápido como para haberse originado fuera de nuestro sistema solar, dijo Loeb. Representaría el primer objeto interestelar jamás registrado, antes de ‘Oumuamua por casi cuatro años.

Oumuamua
Una ilustración de ‘Oumuamua, el primer objeto que hemos visto pasar a través de nuestro propio sistema solar que tiene orígenes interestelares. (Centro Goddard de la NASA / CC-SA-2.0)

Justo donde exactamente el meteoro se originó de las intrigas de Loeb. Plantea que hay «regiones habitables alrededor del espacio profundo», planetas con agua líquida donde la vida podría desarrollarse, y está fascinado por la teoría de la panspermia, que plantea la hipótesis de que la vida puede ser transferida por meteoros de un sistema solar a otro.

Loeb señala que para que la vida dentro de un meteoro sobreviva, «necesitas un objeto más grande». Sin embargo, los meteoros más grandes son más raros, «uno por cada serie de gigayears, miles de millones de años», dijo. Sin embargo, tal meteoro podría «sembrar la Tierra con vida en todas partes», según Loeb.

En cuanto al meteoro más pequeño rastreado por el ejército de EE. UU., Hubo un problema: sus datos no se habían desclasificado por completo. En particular, dijo Loeb, el ejército no reveló barras de error ni mediciones de incertidumbre. Al reconocer las consideraciones de seguridad nacional involucradas, emitió un pedido de más información de «personas que podrían saber, solo por este objeto, al menos el mínimo, si estaba ligado o no al sol».

Varias semanas después de hablar con The Times of Israel, Loeb terminó encontrando la información que buscó gracias a dos funcionarios en Los Alamos: Alan Hurd, del Centro de Información de Seguridad Nacional del laboratorio, y Matt Heavner, gerente del programa de ciencia de datos de Global Security of Los Alamos., División de Inteligencia y Amenazas Emergentes. Con la ayuda adicional de la Oficina de Políticas de Ciencia y Tecnología de la Casa Blanca, Loeb finalmente aprendió el grado de incertidumbre en el cálculo de la velocidad del meteorito de la persona que lo había analizado en 2014.

«[La] barra de error desclasificada implicaba que el meteoro llegó desde el espacio interestelar con una confianza estadística de 99.999 [por ciento]», escribió Loeb en un documento fechado el 4 de junio, agregando que esto lo reivindicó de las críticas de colegas cuya experiencia fue «eso los resultados novedosos son raros y que el conservadurismo es un enfoque seguro para evitar errores y mantener una buena reputación».

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Ilustrativo: Un meteoro de Perseidas que cruza el cielo de California en 2010 (CC-BY-SA Ian Alexander Norman, Flickr)

Mirada holística en los agujeros negros.

Loeb no es siempre un lobo solitario luchando contra la manada. Él dice que los equipos pueden trabajar bien en la ciencia. Como ejemplo, cita la Iniciativa Agujero Negro, que él describe como único de dos maneras: es el único centro de investigación dedicado al estudio de los agujeros negros, y lo hace a través de un enfoque multidisciplinario que incorpora filosofía y matemáticas además de la astronomía. y la física. Él considera que su trabajo es crucial para el esfuerzo internacional de grabar la primera imagen de un agujero negro de la galaxia Messier 87 (M87). El evento Horizon Telescope logró el compromiso en abril.

Cuando Loeb comenzó su carrera en la ciencia hace 30 años, «la mayoría de los astrónomos trabajaron por su cuenta o en equipos muy pequeños», dijo, mientras que el EHT ahora representa «cientos de personas… en todo el mundo, utilizando a toda la Tierra como un gran Telescopio, con estaciones de apertura en diferentes continentes».

«Es una nueva era», dijo.

Sin embargo, Loeb recuerda un esfuerzo de equipo anterior que lo inspiró a los 7 años de edad: el aterrizaje lunar del Apolo 11 el 20 de julio de 1969, que marcará su 50 aniversario este mes. La familia de Loeb fue la primera en su pueblo en tener un televisor y él recuerda la emoción de ese día.

Si bien nunca quiso convertirse en astronauta (y no le gusta la ciencia ficción por su desafío a las leyes de la física), se interesó por la ciencia y lo llevó al prestigioso programa Talpiyot de las FDI, y luego a las posiciones de profesores en el Estados Unidos, primero en Princeton y ahora en Harvard. También se ha convertido en esposo y padre.

El astrónomo israelí de Harvard tiene una gravitación inalienable al estudio interestelar
Buzz Aldrin durante el aterrizaje lunar del Apolo 11 de 1969. (WikiImages / Pixabay)

El mundo está marcando medio siglo desde que aterrizó la luna que fascinó a Loeb en su juventud. Lamenta las oportunidades perdidas de las últimas décadas: «En los últimos 50 años, no ha habido otro proyecto espacial visionario», dijo. «Creo que el público está realmente hambriento de eso».

Hoy hay una mezcla heterogénea de tales iniciativas. Algunos son dirigidos por gobiernos estatales, incluidos los Estados Unidos y China. Otros son empresas de capital privado, como los proyectos separados de los multimillonarios Jeff Bezos y Elon Musk. Loeb siguió el esfuerzo israelí para aterrizar el satélite Beresheet en la Luna a principios de este año. Aunque Beresheet explotó después de alcanzar la luna, Loeb elogió el proyecto en una entrevista televisada en medios hebreos.

«Lo comenté inmediatamente después de que Bibi habló», dijo, refiriéndose al primer ministro Benjamin Netanyahu. «Es un motivo de gran orgullo para Israel, una de las cuatro naciones en llegar a la Luna y la primera que lo ha hecho a través del sector privado… Creo que es un gran hito, un hito importante, que Israel ha hecho». Tiene el intelecto, el poder y la innovación para ser un líder en tecnología espacial. Espero que haya una continuación del proyecto en esta forma. Haré mi mejor esfuerzo para ayudarlos».

Beresheet
La nave espacial Beresheet fotografiada antes de su lanzamiento. (Cortesía / Industria Aeroespacial de Israel)

Hace cincuenta años, cuando Neil Armstrong pisó la luna por primera vez, dijo: «Ese es un pequeño paso para el hombre, un gran salto para la humanidad». Loeb está a punto de ayudar a la humanidad a hacer futuros saltos gigantes, incluso a través de la iniciativa Breakthrough Starshot, que espera dar el «primer paso fuera del sistema solar para nuestra civilización», dijo.

Añadió: «Espero que una vez que nos vayamos, encontremos mucho tráfico y recibamos respuesta de un sistema solar: ‘Bienvenido al club interestelar'».

Fuente: The Times Of Israel

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