La astronauta judía Jessica Meir quiere ser la primera mujer en caminar en la luna

Desde que la astronauta Jessica Meir regresó a la Tierra en abril desde la Estación Espacial Internacional, ella, como todos nosotros, ha pasado mucho tiempo en el interior y encerrada.

Si bien muchos de nosotros hemos pasado nuestro confinamiento soñando con viajes futuros, Meir está trabajando en sus propios planes de viaje a un destino singular: quiere caminar sobre la luna.

No es solo una quimera.

Meir, la cuarta mujer judía (y la decimoquinta judía en general) en viajar al espacio, logró el Libro Guinness de los récords mundiales cuando ella y su compañera astronauta Christina Koch realizaron la primera caminata espacial exclusivamente femenina, que duró 7 horas y 17 minutos, el 18 de octubre., 2019. Poco después, la pareja volvió a hacerlo.

Nombrada como una de las 100 personas más influyentes de 2020 de la revista Time, Meir tiene una interesante historia judía.

Creció en Caribou, Maine, hija de madre sueca y padre de origen iraquí que emigró a Israel cuando era niña, luchó en la Guerra de Independencia de Israel y luego se mudó a Suecia antes de terminar en los Estados Unidos. Meir, el más joven de cinco, también tiene la ciudadanía sueca.

Meir, de 43 años, se crió en un hogar judío, asistía regularmente a la sinagoga cuando era niño y se siente muy conectado con Israel. La última vez que visitó allí fue hace cuatro años, y se llevó a la estación espacial una postal de Yad Vashem con una pintura de un sobreviviente del Holocausto, una medalla acuñada en memoria del fallecido astronauta israelí Ilan Ramon y la bandera israelí.

“Mi padre creció en Israel, y la mayoría de mis parientes por parte de mi padre todavía viven en Israel”, dijo Meir. “Espero poder visitar Israel pronto; es una parte muy importante de mi vida”.

Recientemente, nos sentamos con Meir para una entrevista de Zoom para hablar sobre su trabajo en el espacio, cómo es ser un modelo a seguir para las niñas y mujeres de todo el mundo y sus conexiones judías. Meir habló con nosotros desde el Centro Espacial de la NASA en Houston mientras vestía su icónico traje de vuelo.

La astronauta judía Jessica Meir quiere ser la primera mujer en caminar en la luna
Meir aparece en su retrato oficial de la NASA. (NASA / Robert Markowitz)

“Hay algunos momentos clave para convertirse en astronauta, uno de los cuales es cuando usas por primera vez tu traje de vuelo azul”, dijo Meir. “Esta es una imagen tan icónica, que durante toda mi infancia asocié el traje con mi sueño de convertirme en astronauta. Entonces, al usar este traje cuando me entrevistan aquí, o dar una conferencia a los niños, de repente me doy cuenta: ‘Wow, este soy yo ahora, soy la persona del otro lado, soy el modelo a seguir’. Y me lo tomo muy en serio.

“Es una parte muy importante de nuestro papel como astronautas, estar en contacto con el público, comunicarnos con la gente y educarla. Esta es una de las declaraciones de misión clave de la NASA. Entonces, aunque todavía es un poco difícil creer que soy yo quien inspira a otros a ser como yo, creo que es mi deber continuar haciendo esa conexión e inspirar a la próxima generación de investigadores”.

Pero Meir no se toma a sí misma demasiado en serio.

Mis dos hijas se unieron a mí para la entrevista, y cuando mi hija de 7 años, Tuti, preguntó si había otras criaturas en el espacio que fueran “parecidas a los humanos”, Meir respondió con entusiasmo.

“Estaba en la estación espacial con algunos otros miembros de la tripulación, con astronautas estadounidenses, rusos e italianos. Ciertamente parecían humanos”, dijo. «Aparte de los astronautas y cosmonautas que estaban conmigo en la estación espacial, no vimos otras formas de vida ni nada que se pareciera a los humanos».

Añadió: “Definitivamente creo que hay algunas formas de vida en el espacio exterior, tal vez las hubo en el pasado, y tal vez estén allí ahora o lo estarán en el futuro. Estadísticamente, si miramos el tamaño del espacio y las dimensiones del espacio y el tiempo, es muy poco probable que seamos el único planeta donde ha evolucionado algún tipo de vida «.

Más tarde, cuando mi hija de 9 años, Lihi, quiso saber cómo se sentía estar en el espacio, Meir habló sobre lo divertido que era.

“Desde que era niño, incluso más joven que tú, siempre he dicho que quiero ser astronauta. Incluso el simple acto de flotar, cuando estás en un estado de ingravidez constante y flotando, es muy divertido”, dijo.

«Todo es más divertido cuando estás flotando, ya sea que acabes de comer o de arreglar algo, o de hacer un experimento, puedes tomarte un momento y flotar hacia arriba y hacia abajo o hacer algunas volteretas en el aire, o flotar como Superman dentro del estación Espacial. Creo que nos permite volver a sentirnos niños, expresar esa alegría que a veces perdemos cuando crecemos y nos hacemos adultos”.

Aparte de los artículos israelíes que Meir se llevó al espacio, también trajo algunos tótems judíos estadounidenses, incluido un par de calcetines con menorá (para Janucá). En una oda a las abuelas judías de todas partes, también horneó algunas galletas mientras estaba en el espacio, para el deleite de sus 250.000 seguidores de Instagram.

La astronauta judía Jessica Meir quiere ser la primera mujer en caminar en la luna
Los calcetines de Janucá de Meir, vistos muy por encima de la Tierra. (Jessica Meir / Twitter)

En primer grado, cuando le pidieron a Meir que dibujara lo que le gustaría ser de mayor, Meir dibujó a un astronauta parado en la luna. A los 13 años se inscribió en un campamento de verano de la NASA y, en su graduación universitaria, sus padres sostenían un cartel que decía «¡Felicitaciones, chica espacial!»

Pero, aunque se suponía que su camino la llevaría directamente a la aeronáutica y los estudios espaciales, Meir primero obtuvo un doctorado en biología marina. Su disertación se centró en la fisiología del buceo de los pingüinos emperador y los elefantes marinos del norte, incluidas expediciones de investigación en la Antártida y el norte de California.

Ella describió cómo esa experiencia se conecta con su trabajo espacial.

“Los temas que me atrajeron, la fisiología de los animales en ambientes extremos, requirieron trabajo en lugares aislados como la Antártida, y fueron impulsados ​​por la curiosidad y la necesidad de explorar”, dijo Meir. “Al final, aunque no parecía la ruta tradicional para convertirme en astronauta porque hice lo que amaba, sobresalí y fui feliz. Me sentí satisfecho y la convertí en mi carrera, y me llevó a cumplir otro sueño: alcanzar el espacio exterior».

Antes de unirse a la NASA, participó en una misión conjunta de la agencia espacial y la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica de EE. UU. Esta vez, ella y sus amigos fueron ellos mismos el sujeto de un experimento: como parte de su misión, ella y otros miembros de la tripulación pasaron seis días bajo el agua en un estado de inmersión de saturación.

Meir también pasó mucho tiempo investigando la fisiología de animales en ambientes extremos, como pingüinos, focas y aves que viven a gran altura.

“En ese momento yo era el científico y el investigador, y los animales eran los sujetos de mi investigación. Ahora soy el ‘animal’ con el que se está experimentando”, dijo Meir. “Creo que es un papel natural que desempeñamos como astronautas.

“En mi misión, los estudios en los que fui sujeto examinaron cómo los vuelos espaciales y un entorno de microgravedad afectan al cuerpo humano. Comprender estas cosas nos permitirá monitorear la salud de los astronautas y será aún más relevante para las misiones que requieren una estadía más prolongada en el espacio, por ejemplo, cuando regresemos a la luna y finalmente viajemos a Marte”.

Meir dice que ser judía es una parte importante de su identidad. Mientras estaba en el espacio en marzo, tuiteó una foto de Tel Aviv que tomó desde el espacio. Al principio de su misión, Meir tuiteó un saludo de Janucá que incluía una foto de sus calcetines de menorá con la Tierra vista a través de una ventana de fondo.

Este artículo es parte de un proyecto conjunto de Onlife, el Gesher Leadership Institute y JTA, que presenta a algunas de las mujeres judías más influyentes de todo el mundo.

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